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直徑60公里,太陽系內的大型彗星正在分裂,播撒生命的種子
2023/08/03

彗星在宇宙中往往是容易被忽略的角色,和恒星與行星比起來,彗星的體積要小很多,因此在星系中流浪時,經常會受到其他星球的引力影響。

太陽系中有數萬顆彗星,其中被紀錄歸檔的大約有7000顆,它們或來自于火星和木星之間的小型帶,或來自太陽系邊緣的柯伊伯帶,在它們的運行過程中有可能會受到各種各樣的引力干擾,這時它們就會離開原有的軌道,朝著內太陽系飛去。

這些偏離了軌道的彗星會變的像幽靈一樣行蹤不定,有些一頭撞上行星,有些則流浪在星系中,無論怎樣它們的影響都不可忽視,近日科學家發現一顆彗星正在詭異的噴發, 似乎播撒新的生命之芽。

29P/施瓦斯曼-瓦赫曼彗星是一顆冰凍彗星,它處在土星和木星之間,以近正圓形的軌道圍繞著太陽運行,大約每14.9個地球年完成一次公轉。不過它一開始并不在內太陽系,而是屬于海王星軌道以外的柯伊伯帶,後來受大量行星的引力擾動才流浪到了現在的位置。

29P彗星非常大,直徑足有60千米,這樣的體積在彗星里已經比較罕見了,但這并不是它最奇怪的地方。

從今年9月以來,天文學家就發現29P彗星的亮度在顯著增加,到11月22日時,它的亮度達到了以往日常的250倍,這說明彗星上正在發生大規模物質噴發,隨后的進一步觀測證明了這個想法,此次的爆發不僅規模罕見,而且十分讓人摸不著頭腦。

彗星的爆發通常由低溫火山導致,它爆發的物質和地球上熾熱的熔巖不同,低溫火山噴出的大多是彗星內部的寒冷氣體和冰物質。

一般來說,彗星的軌道多呈橢圓且高度偏心的, 這時彗星的近日點和遠日點與太陽的距離會相差非常大,這就導致當彗星在遠日點附近時是冰冷的,但到靠近太陽處在近日時又會吸收很多熱量。

彗星內部的冰會逐漸從固態升華成氣態,并在升華過程中積蓄壓力,當彗星離太陽越來越近時, 彗星的外殼就會因為強烈的太陽輻射變得脆弱,同時內部的壓力向外擴張,外殼無法抵抗內部壓力時,低溫火山就隨之噴發了。

彗星表面的冰也因此變成氣體,形成我們常見的彗發和彗尾,當彗星逐漸遠離近日點時,則會因為熱量的減少而慢慢停止爆發,這是彗星噴發的典型模式,但29P彗星似乎并不遵守這一規則。

上面我們說過,29P彗星的軌道幾乎是個正圓形,所以它和太陽的距離不會有很大的波動,近日點和遠日點相差不大,在這樣軌道的彗星通常會很穩定,很少產生爆發。

而實際上29P彗星不僅爆發了, 還爆發的異常猛烈,并且它的爆發毫無規律可言,和太陽的距離沒有既定的關系。

數據顯示,29P彗星噴發的物質成分主要是一氧化碳和氮,除此之外還有部分固碳冰和少量液態碳氫化合物,值得一提的是,地球生命起源的材料之一就是碳氫化合物。

科學家估算,29P彗星噴出的物質總量可能已經超過了100萬噸,在望遠鏡中可以清晰的看到這些物質綿延到了彗星后5.6萬千米處,根據噴出物的羽流形態, 研究人員推測這并不是整個彗星的全面噴發,爆發的地區可能只是單一的某個區域或某一個點。

雖然29P彗星的軌道沒有什麼變化,但在紅外觀測圖像中仍然可以看到它內部的溫度在上升,這表明彗星內部正處在高壓環境。

根據以往的爆發紀錄來看,研究人員認為29P彗星爆發和它的公轉軌道可能還是有一定關聯,但并不清楚具體因果,引起研究人員注意的是,29P彗星的自轉速度較慢,大約為57個地球日。

這就使向陽的一面熱量較高, 而背陽的一面相對寒冷,從而導致彗星表面受熱不均。

人們還發現了另外一種解釋。29彗星的一系列小規模爆發產生的噴出物會最終會落在彗星表面,形成厚厚的覆蓋層, 這些覆蓋層會對彗星內部產生壓力,隨著覆蓋物越來越多,彗星內部的壓力也越來越大,最后引發下一次更大的規模的爆發。

這兩種猜測都可能是29P彗星爆發的原因,但兩種都不足以讓它產生如此大規模的爆發,因此部分業余愛好者猜測29P彗星可能是外星人的人造天體。

因為太陽系內很少有圓形軌道的流浪彗星,再加上它詭異的爆發,不得不讓人遐想它的來歷。

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